Végétation de la toundra arctique : de puits à source de carbone ?

ArcticTundra_gromhellscreamViaFlickr

Paysage de toundra arctique – Crédit Gromhellscream via flickr

Transformer la toundra arctique en une immense source d’émission de carbone plutôt qu’en puits important. C’est littéralement le danger qui guette la planète alors que la zone arctique dégel à un rythme sans précédent.

 

Ce risque grandissant vient d’être mieux compris par une équipe du Darmouth College en s’intéressant à la transformation du sol de cette région dans laquelle l’augmentation des températures est la plus rapide sur Terre. L’équipe dirigée par Julia Bradley-Cook a mesuré la capacité de stockage de carbone et la sensibilité à la température de deux types de sols présents dans cette région : le sol associé aux zones à forte présence de graminées et celui dominé par une végétation composée d’arbustes.

Deux types de sol ont été collectés dans l’ouest du Groenland à deux profondeurs différentes (0-20 cm et 20-40 cm) et ont été incubés à 5 températures de fonte, soit 4, 8, 12, 16 et 24 °C et finalement à 2 niveaux d’humidité de 40 et 60 %.

Les résultats de l’étude indiquent que le sol sur lequel poussent les graminées peut stocker plus de carbone, mais relâche aussi plus facilement celui-ci en cas de décomposition. Il possède aussi une sensibilité plus élevée à la température. Au contraire, le sol associé aux arbustes en territoire arctique stocke moins le carbone, mais est aussi moins sensible à l’augmentation de son humidité.

Les modèles climatiques qui tiennent compte du réchauffement climatique causé par les activités humaines indiquent des températures et une humidité plus élevées, des conditions qui vont fortement défavoriser les graminées au profit des arbustes. Cette expansion des arbustes signifie un sol qui capte beaucoup moins le carbone et une respiration plus forte du sol des graminées, relâchant donc plus de carbone dans l’atmosphère.

L’étude du Darmouth College a été publiée dans la revue Climate Change Response.

ToundraArctique+texte

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